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尤卡坦半島
尤卡坦半島附近的墨西哥灣淺水區(圖片:NASA/wikipedia,Public Domain)

【希望之聲2020年8月8日】(編輯:郭曉)人們在這個昏暗的地下世界裏做什麼?科學家對這個問題莫衷一是。他們是在埋葬逝者嗎?還是在尋找淡水資源?在這條狹窄通道之後的空間裏,是一座細節保存完好的古代遺址:這個紅赭石礦有1.1萬年曆史,裏面有工具和火盆。在本月發表的一項新研究中,科學家描述了這座礦場,這是爲數不多的幾座考古遺址,可以告訴我們古人類在哪裏以及如何開採這種充滿活力的顏料。

幾十年以來,人們就發現墨西哥尤卡坦半島海岸有着如迷宮般的水下洞窟網絡。2017年,研究人員在水下探索了金塔納羅奧州東部海岸的洞穴。當地洞穴中曾發現有古人遺骸,這些人是數千年前進入洞穴的,那時海平面較低,洞穴乾燥且可以通行。大約八千年前海平面上升,於是被水淹沒了這些洞穴。

加拿大麥克馬斯特大學的考古學家艾德‧萊因哈特(Ed Reinhardt)表示,水下洞穴就像一個時空膠囊,地面上有凹坑,破損的洞穴堆積物(石錘和鐘乳石)散落在各處,遺蹟在洞穴內相對保持得很好,顯示出古人曾在裏面開採赭石。

研究人員以前並不清楚,古人爲什麼會進入這些危險和複雜的洞道系統,這次的發現給了一個解釋:古人並不是爲了尋找棲身之地,或躲避掠食者而冒險進入這些迷宮般的洞穴,他們進入洞穴是爲了採礦。

加拿大潛水員弗雷德‧德沃斯(Fred Devos)指出,洞穴明顯被挖掘過,我們相信史前人類從洞穴中提取了數噸赭石,而且使用了火炬照明。

洞穴內發現了一系列採礦的證據,包括簡單石器製成的工具,赭石開採坑,堆起的礦石廢墟,指路標記和用過的火堆。當時礦工們採用石筍作爲石錘或打樁機之類的挖掘工具,採礦時使用了火把用來照明,洞穴頂上的煙痕仍清晰可見。研究人員認爲,在三個水下洞穴系統中發現有史前採礦活動,其時間跨度約爲兩千年:從1.2萬年前至1萬年前。

赭石呈紅色,磨成粉後用途廣泛,可作爲顏料用來染色,包括喪葬儀式、洞穴壁畫,甚至被用作驅蚊劑和防曬霜。在當時的條件下,人們願意冒險進入黑暗的洞穴採礦,可以看出赭石在古代美州人生活中的重要性。研究人員表示,在墨西哥水下洞穴中發現的這個存在萬年前的史前人類採礦遺蹟,是美洲最古老的赭石礦。這片遺址裏保存了令人驚歎的遺物,我們因此有機會瞭解早期美洲居民的活動,並進一步研究洞穴的用途。

責任編輯:田喆

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