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鳳凰號火星探測器(public domain)
鳳凰號火星探測器(public domain)

它飛躍6億千米,一剷下去,爲科學家帶來驚喜

【希望之聲2020年9月10日】(編輯:田喆)在上個世紀,科學家對於火星的兩極非常感興趣,因爲火星的兩極可能留存有大量固態水,也不好說會有微生物的存在。因此,爲了證實這一猜想,NASA決定發射一個火星地表探測器,去探索火星的北極。

對於活躍於火星地表上的探測器,大家所熟知的僅僅是長壽冠軍——機遇號和核動力探測車——好奇號。其實在2008年,美國也有一架探測器登陸了火星,它就是鳳凰號

鳳凰號火星探測器(Phoenix Mars Lander)於美國東部時間2008年5月25日19時53分(北京時間5月26日7時53分),在火星北極成功着陸。相當於地球位置的加拿大北部。“鳳凰”號於2007年8月從美國佛羅里達州卡納維拉爾角發射,經過6億千米的長途跋涉纔來到火星

火星(pixabay)
火星(pixabay)

按計劃,鳳凰號將在火星實施爲期90天的探測任務,以對這個紅色星球之前尚未探測過的北極地區展開勘測,據認爲此處可能有大量冰藏在地表下面。“鳳凰”號缺乏探測外星生命跡象的工具,不過,它將研究冰是否融化過,尋找北極永凍土中有機化合物的蹤跡,以確定生命是否曾經在此出現過。

火星擁有許多和地球類似的環境,所以人類對火星進行了大量的研究。雖然我們已經知道火星不存在生命,但是許多發現表明,火星上可能存在過液態水,並且如今火星還有水的存在。

在上個世紀,美國的水手號探測器探測火星,發現了火星上的大峽谷——水手峽谷。後來。在水手峽谷裏發現了液態水流動的痕跡。2005年發射的火星勘探者探測器,發現火星極冠可能還存在水的證據。通過這些發現,科學家們猜想:火星曾經存在液態水,現在可能還存在固態水。

水手峽谷(ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum) /wikimedia commons)
水手峽谷(ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum) /wikimedia commons)

 爲了證實這一猜想,NASA決定發射一個火星地表探測器,去證實火星是否還存在水。而執行這一使命的探測器,就是鳳凰號

鳳凰號自身有許多獨特的地方:它非常的廉價,造價只有機遇號的一半;它的科研任務很獨特,驗證火星是否存在水;它的着陸方式很大膽,採用制動火箭登陸火星(利用火箭制動登陸火星的成功率很低,美國的機遇號和勇氣號是採用氣墊登陸的。)

爲了完成任務,製造方爲鳳凰號配備了一把小鏟子,它能刨開火星的土壤,看看火星土壤下是否有冰塊。鳳凰號着陸之後,就用它的小鏟子刨開火星的土壤。這一挖,就發現了一種白色的發亮的物質,這種物質在陽光照耀下出現了消融的跡象。這個神祕物質是不是很像冰塊?經過研究,科學家發現這白色物質其實就是冰凍水!

美國宇航局還發現,鳳凰號機械臂在挖掘時碰到了堅硬的一層,一些科學家認爲,這很可能是更大的冰層,換句話說火星北極不僅有冰凍水,還可能儲藏有大量冰層!

同時,鳳凰號在設計之初,有工程師就想把它變成一個火星氣象站,來獲取火星大氣的資料,因此也攜帶了相關設備。2008年9月,鳳凰號再度傳來驚人發現,火星上還會下雪!鳳凰號探測到了來自火星雲層的降雪,此前,火星上會下雪這種事情從未被髮現過。

通過這一發現,實打實地證明瞭現在火星還存在水,並且這些水以冰塊的形式儲藏在火星土壤之下,和火星的兩極地區。未來開發火星,這些水資源是十分重要的!

也許正是這一發現支持馬斯克欲開發火星的大膽設想。說起SPACE-X公司,相信大家一定不陌生,它就是大名鼎鼎的埃隆-馬斯克創立的美國太空探索技術公司。而馬斯克的那個非常大膽的想法,那就是征服火星,SPACEX也正在向這個方向發展進步着。

目前,NASA正聯合SPACE-X公司開展一項宏偉的人類登陸火星計劃,要在本世紀20年代後期實現人類在火星上建立首個定居點。這一令人興奮的計劃再次點燃了人類探尋火星上是否存在生命的熱情。馬斯克曾經預言過,火星上面或許存在着低級生命,最近美國火星探測器“機遇號”發回的一組圖像表明,火星上面或許真的存在生命跡象,那到底是什麼樣的存在呢?

特斯拉CEO馬斯克。(AP)
特斯拉CEO馬斯克。(AP)

這是一種類似蘑菇的奇怪物體,而科學家們推測這些火星蘑菇物體如果真的是生物,則很有可能是一種地衣生物,它可以通過光合作用來獲得能量。但火星的環境如此惡劣也可以產生生物嗎?其實在這種環境下也是有可能有生命存在的,就比如說號稱“地球最強生物”的水熊蟲就可以適應火星的環境。

當然,對於火星蘑菇是否真的是生物,還不能蓋棺定論,因爲在這個區域內,並沒有火星探測車近距離接觸,所以無法實地去驗證。但是隨着科技不斷的發展進步,尤其是各國都在大力發展火星探測計劃,相信謎底終有一天會解開。

責任編輯:田喆

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