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星球(pixabay)
2026年,NASA將探測“金礦星球”,淘金的舞臺將從地球換成太空?(pixabay)

2026年,NASA將探測“金礦星球”,淘金的舞臺將從地球換成太空?

【希望之聲2020年9月14日】(編輯:田喆)在太陽系中,除了太陽這個恆星和八大行星擁有着固定的行駛軌道之外,還有着數以億計的小行星,飄蕩在太陽系當中。主要的分佈範圍就是小行星帶和柯伊伯帶的周圍。科學家認爲這些小行星的運行沒有任何的規律,非常雜亂無章,稍不注意就有可能會和其他的行星相撞。就是這些不起眼的小行星,卻成爲了科學家研究的重中之重。

首先科學家們極力的想掌握這些小行星在太陽系中的運轉規律,目的有兩個,第1個是爲了保證地球的安全,只有掌握了它們的運行規律,纔可以在它們靠近地球的時候做好充足的防範措施,第2個是爲了利用小行星上的資源。這些小行星上擁有着地球上稀缺的金屬資源,還有大量的礦產資源,並且儲存量非常大,如果我們可以將這些小行星進行開發,這裏就相當於一個天然的寶庫,在資源稀缺時就可以從這顆小行星上獲取,我們也再也不用擔心資源短缺的問題了。

看起來有一些科幻,但是它卻在一點一點的成真,我們距離利用小行星上的資源也變得越來越近了。

美國航天局NASA將建造“普賽克”(Psyche)小行星探測器,並由美國太空探索技術公司SpaceX提供的重型火箭“獵鷹”共同完成,其目的的是探測火星和木星之間小行星帶上的小行星“普賽克”。

小行星“普賽克”(Maxar/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech)
小行星“普賽克”(Maxar/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech)

小行星“普賽克”是一顆直徑約140英里的小行星,於1852年被髮現,據瞭解,這顆小行星並不完整,沒有地殼,只有一顆與地球類似的內核,地殼部分在太陽系早期被其他天體給撞飛了,只剩下富含鐵、鎳、黃金、鉑金和銅等金屬成分的內核。

自人類進入科學時代,就熱衷於研究宇宙,摸索宇宙,試圖尋找宇宙規律,甚至想找到適合人類生存的天體,而“普賽克”有着與地球相似的內核,這有助於天文學家研究地球形成的原因與歷史,因此NASA進行了“普賽克”探測計劃。

據瞭解,該探測器已進入組裝和測試階段了,不出意外,前期所有工作準備完成,將於2021年4月完成探測器測試工作,2022年8月將探測器發射升空,2023年5月藉助火星重力牽引繼續飛行,大約2026年將抵達“普賽克”附近的小行星進行探測,NASA花費1.17億美元去探測“普賽克”,值得嗎?

我們知道,這顆殘缺的小行星,窮得只剩下金屬了,雖然我們地球也有很多金屬,但是與“普賽克”相比,就是小巫見大巫了,而且有的金屬是我們地球所沒有的。亞利桑那州立大學的行星科學家林迪·艾爾金斯-坦頓表示,“普賽克”富含的金屬總價值高達1萬萬億美元,相當於79245萬億英鎊、69990萬億元人民幣,按地球目前人口來計算,這足夠讓每個地球人成爲億萬富翁。

金屬礦物如此豐富和價值如此之高的“普賽克”小行星,NASA能將其帶回地球嗎?不說將“普賽克”小行星上所有的金屬都帶回地球,單單是將黃金帶回地球,都能引起世界狂歡,相信到時地球上的黃金行業將會陷入混亂當中,畢竟宇宙中的黃金與地球上的黃金還是有所區別的,而且141噸的黃金一下子投入市場中,那不是開玩笑的。

當然啦,就算是再小的行星,也不是說想帶回地球就能帶回地球的,畢竟小行星距離地球有一定的光年距離,而且小行星地帶也不是非常的穩定,有一定的風險,而且能源供給也是問題,所以要是能解決這些問題,或許還有可能將“普賽克”帶回地球。

NASA表示這次發射的探測器只是純科學的探測,探測器不會登陸“普賽克”,也不會帶回任何樣本,不過值得高興的是探測器探測了小行星的磁場,拍攝到地表圖像,還將相關數據傳回了地球,這些數據對研究地球形成的歷史有很大的幫助。

下一步,NASA可能就會登陸“普賽克”了,到那時,也許真的會將淘金的舞臺從地球換成太空。這並不是科幻書裏的情節,因爲已經有一批創業公司在爲此前仆後繼。它也許能讓你成爲億萬富翁,前提是有人能夠像地球挖礦一樣,完成行星開採。

1996年,據估算一個小行星開採活動的費用爲1000億美元。隨着機器人和材料技術的進步,成本大幅降低,到2012年,這個數字下降到26億美元。按照NASA的估值,如果成功開採小行星16 Psyche,地球上每個人平均能分到930億美元。

這筆誘人的投資存在幾個關鍵的問題:誰來開採?怎麼開採?還要多久?

迄今爲止,人類已發現了超過75萬顆小行星。NASA在2016年9月發佈的報告顯示,當前有711個市值超過100萬億美元的已知小行星天體。

根據哈佛大學天體物理學家馬丁·埃爾維斯教授的測算,值得開採的小行星必須達到10億美元的市場價值,因此直徑需要大於1公里。但隨着近年來技術的不斷髮展,業內通常認爲開採直徑30米以上富含鉑金的小行星就能回本。依據地表隕石中4%是金屬隕石的概率和相對速度開採可行性進行估算,當前可以鎖定10個小行星作爲潛在開採目標,其中就包括美國與日本正在分別採樣的貝努與龍宮兩顆小行星。

目標已經鎖定,發家致富的機會就在眼前。正如19世紀的淘金熱潮,吸引了30萬牛仔的大遷徙。

2009年,科幻電影《阿凡達》上映,前往潘多拉星球採礦的故事,爲無數觀衆播下了探索宇宙的種子。同年,Arkyd宇航公司成立。三年後,在《阿凡達》導演詹姆斯·卡梅隆、Google創始人拉里·佩奇與前CEO埃裏克·施密特等人的支持下,Arkyd宇航公司改組,成立了第一代小行星採礦公司的龍頭——行星資源公司(Planetary Resources)。

緊接着2013年,深空工業公司(Deep Space Industries)成立。兩家第一代小行星採礦公司正式拉開行業的序幕。

團隊建立好就可以開工了,那麼前往小行星採礦第一步需要做什麼?整個行業都在思考這個問題。沒有任何可以借鑑的經驗,兩家企業只能通過不斷試錯去論證技術路線。彼時“第一性原理”這個詞還沒有因爲馬斯克而火熱,大家還是在簡單地嘗試尋找問題的本質。

思路一:要去小行星採礦,一定需要通過航天裝備。太空中沒有足夠的空氣,但航天裝備需要推進劑前進。什麼物質能作爲推進劑?答案是水。於是兩家公司都把目光放到了太空中水冰的利用上。

深空工業公司決定開發一套水動力推進系統,技術路徑也很直接。加熱,產生蒸汽,推進。深空工業公司前CTO格蘭特·波寧當時給出了一個很有誘惑的說辭:

“現在購買一套系統,你就會得到一個屬於未來的加油站。”

另一邊,行星資源公司聯合創始人埃裏克·安德森也提出了目標:

“要在2020年前,在近地軌道上建立推進劑倉庫,從地球附近的小行星提取水冰資源,並帶回到倉庫中,以從地球帶到宇宙中的成本價十分之一,出售給其他太空公司。”

很遺憾,到了2020年,這個目標並沒有實現。

思路二:要去小行星採礦,一定要有足夠收益吸引大家投資。小行星有哪些價值?鉑金、黃金等貴金屬。怎麼樣才能發現這些富含貴金屬的小行星?答案是發射探測器。於是行星資源公司決定發射太空望遠鏡。

2014年10月,行星資源公司第一個立方體衛星Arkyd-3在萬衆矚目下發射。很可惜,火箭爆炸,任務失敗。2015年4月,升級版的Arkyd-3R成功發射並進入國際空間站。

2016年,獲得2110萬美元A輪融資和盧森堡政府的2500萬歐元投資。

2018年1月,第二顆衛星Arkyd-6成功進入軌道。

Arkyd-100(Iac74205/wikimedia commons)
Arkyd-100(Iac74205/wikimedia commons)

看似一切進展順利,問題卻隱隱浮現。兩家公司高估了小行星採礦的社會認可度,幾年的探索沒有產生足以說服投資人的利潤和標誌性事件。一直在大舉投入的模式,最終讓投資人失去了耐心。如行星資源的投資方太空天使(Space Angels)負責人乍得·安德森所說:

“兩家公司都非常擅長講故事和營銷,但他們沒有履行對投資者的承諾。”

2018年底,行星資源公司被區塊鏈企業ConsenSys收購。僅僅兩個月後,深空工業公司被Bradford Space收購。第一代小行星採礦公司完成了引領行業的使命。

第一代企業雖然無法維繫,但幾年的探索過程,爲行業發展提供了寶貴的試錯經驗,以及在全球範圍內吸引了一批信徒。從英國到日本,從澳大利亞到中國,第二代太空資源開採企業開始登上舞臺。

淘金的舞臺是否將從地球換成太空?我們耐心等待吧。

責任編輯:田喆

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