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旅行者1號宇宙飛船
連續飛了43年零1個月,太陽圈外美國飛船發現了什麼可怕的東西?(NASA)

連續飛了43年零1個月,旅行者2號在太陽圈外發現了什麼可怕的東西?

【希望之聲2020年10月10日】(編輯:田喆)對於從未離開過地球的我們來說,外太空是好奇的,是神祕的,很容易引起人們的種種幻想,相信有不少人肯定想象過遨遊宇宙的場景:帶着足夠的食物,駕駛着一艘超光速的小型飛船,輕鬆地擺脫地球引力,衝出太陽系,遨遊在星辰大海中,探索未知的星際空間,銀河系之外空間究竟有什麼,真的是漆黑一片,幾乎空無一物,只存在少數冰冷天體,還是漂浮多個外星文明建築物,外星文明幾乎遍佈整個宇宙空間?

當然,這一切都只是幻想,真實星際空間是否是這個樣子,現在我們還不得而知,因爲憑藉當前的科技,我們還不能打造出超光速飛船,更別提遨遊銀河系之外空間了,不過到了21世紀的今天,有兩艘上個世紀發射的美國飛船離開了太陽圈,進入到星際空間,它們就是大家衆所周知的旅行者1號旅行者2號,嚴格來說,它們仍然飛行在太陽系之中,只不過來到了一個不受到太陽系影響的外層空間區域。

2012年8月25日,“旅行者1號”成爲第一個穿越太陽圈並進入星際介質的宇宙飛船。截至2020年8月2日止,旅行者1號正處於離太陽150.02 AU(2.24×1010 km)的位置,是離地球最遠的人造物體。

旅行者1號目前在沿雙曲線軌道飛行,並已經達到了第三宇宙速度。這意味着它的軌道再也不能引導太空船飛返太陽系,與沒法聯絡的先驅者10號及已停止操作的先驅者11號一樣,成爲了一艘星際太空船。

根據NASA航海家頁面上的距離和速度實時更新數據顯示,旅行者2號連續飛了43年零1個月,已經來到太陽圈外,距離達186.79億公里,可以說已經離開了太陽系日光層,NASA在2018年公開表示,旅行者2號離開了太陽圈,進入了星際介質(ISM),不再受到太陽系引力和太陽磁場的影響,因爲旅行者2號上科學儀器探測到,太陽磁場強度急劇下降到2.5,它已經成爲了世界第2個離開太陽圈人造物,創造了歷史。

旅行者1號和旅行者2號(NASA/JPL-Caltech)
旅行者1號和旅行者2號(NASA/JPL-Caltech)

除此之外,旅行者2號還探測到一個重要數據:星際空間看似空無一物,但實際上存在大量有害物質,由多種高能粒子組成的宇宙射線,α粒子、β粒子、超高能中微子、伽馬射線等,其強度是近地軌道輻射強度數倍。我們知道過強宇宙射線環境可以殺死生命體,國際空間宇航員在出艙行走時身上會攜帶一個輻射劑量記錄器,輻射劑量超量了,那麼就要返回地球了,所以星際空間中的宇宙射線對生命而言是一種極大威脅。

舉個例子,來瞭解一下宇宙射線的威力。比如伽馬射線暴的威力有多大?其實不用看太空中的超新星爆發,瞭解一下醫院醫生做手術用的“伽馬刀”就知道了,它實際上並不是真正的刀,而是一個佈滿直準器的半球形頭盔(或者圓環形艙室),裏面能射出數百條鈷60的伽瑪射線,經過CT和磁共振等現代影像技術將這些嘎瑪射線精確地定位於治療部位(靶點),就可以摧毀靶點組織,它因功能尤如一把手術刀而得名,不是刀而勝是刀,有不需要全麻、不開刀、不出血和無創傷無感染等優點。

伽瑪刀所利用的不過是鈷60這種元素放射出的伽馬射線,相比之下,超新星爆發產生的伽馬射線暴要高無數個量級,如果在超新星爆發產生的伽馬射線暴百億公里距離的路徑上有行星的話,那麼行星很可能被直接汽化掉。

伽馬射線暴發現於1967年,最初時是美國人爲了監測前蘇聯的核試驗而發現的,美國的間諜衛星發現每天都有1到2次伽馬射線突然增強的現象,一度認爲前蘇聯在頻繁進行核試驗,但又不相信他們每天都在進行核試驗,所以後來又發現這種射線爆發來自宇宙深空,後來天文學家們研究後認爲它們大多產生於超新星爆發或者大質量天體合併現象。

伽馬射線(public domain)
核爆產生伽馬射線(public domain)

超新星爆發引發的伽馬射線暴能量極強,其發射的單個光子能量通常是典型太陽光的幾十萬倍。所以它也能夠殺死一定範圍的宇宙生命,有天文學家的新的研究成果認爲伽瑪射線暴可能清除了大約90%的星系空間,也就是說在一個星系中,約有90%的星際空間都會因爲伽馬射線暴的爆發而難以長時間存在生命,這種說法或可以解釋地外生命的稀有,也有生物學家認爲地球生命曾經在5億年前遭受過宇宙中的伽馬射線暴襲擊,造成過生物大滅絕現象,但是地球生命最終存活了下來,並且通過發展演變形成了多姿多彩的生物世界。

如此說來,宇宙中衆多的高能粒子組成的宇宙射線竟然沒有威脅到地球上的生命,難道真的沒有誰在保護地球嗎?

責任編輯:田喆

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